Skvělé zprávy z PRO14: Do Evropy míří týmy z Jižní Afriky!

Dlouho diskutované rozšíření soutěže se stává realitou, i když zatím jen v podobě poháru. Vedení PRO14 a Jihoafrická ragbyová unie ohlásili společný Guinnes PRO14 Rainbow Cup za účasti Stormers, Lions, Bulls a Sharks.

Rainbow Cup se bude hrát podobně jako PRO14 ve dvou skupinách, v každé bude po dvou týmech z Walesu, Irska a Jižní Afriky a po jednom skotském a italském. Bude se hrát jednokolově a o pohár se utkají vítězové skupin. Pohár začne 17. dubna a finále je naplánované na 19. června. Aby se pohár vlezl do ragbyového kalendáře, musí být standardní soutěž PRO14 zkrácena na 16 kol s tím, že z play off zůstane pouze finále (27. března).
Návrat jihoafrických týmů byl už od podzimu jednou z priorit vedení soutěže. Od krachu Southern Kings bylo jasné, že to bude spojené s výměnou týmů. Rozhodnutí Jihoafričanů vyslat své nejlepší kluby je spojované s přípravou na příjezd British and Irish Lions v červenci 2021. Jihoafrické ragby zůstalo kvůli pandemii odříznuté od světa, Rugby Championship byl odehraný bez Springboks. Super Rugby se rozpadla na tři národní soutěže a i nadále mají ragbyové unie pacifické oblasti své vlastní plány. Jihoafričanům chybí mezinárodní konfrontace a ragbisté jsou si toho velmi dobře vědomi.
I keltsko-italská soutěž potřebuje nové sportovní a snad ještě více ekonomické a marketingové impulzy. Management PRO14 přišel s řadou novinek, především s pondělkem coby čtvrtým hracím dnem týdne, který otevřel další okno v televizním programu. Soutěž se – navzdory složité koordinaci napříč třemi státy na ostrovech a kontinentu – daří držet regulérní. Jenže regulérnost a atraktivita nejsou totéž. Paradoxně (tento text píše velký fanoušek Irského ragby!) soutěži škodí i dominance irských provincií, které drží první dvě místa v obou skupinách. A fanoušci jsou nespokojení i s tím, jak se nespornou kvalitu soutěže nedaří přenášet evropských pohárů a hlavně do národních týmů, na které v Autumn Nations Cupu zbyla jen bronzová medaile pro Irsko a pak čtvrté až šesté místo. Ukončit tuto trochu zmatečnou sezónu, rozdělit místa v pohárech pro příští ročník a zahrát si proti novým soupeřům je pro všechny jen a jen logické.
Jihoafrické týmy v poháru představí řadu mistrů světa z Japonska, mezi nimi budou Siya Kolisi, Pieter Steph du Toit, Duane Vermeulen, nebo Elton Jantjies. Také se do soutěže vrátí její nedávná hvězda, bývalý hráč Cheetahs, dnes jeden ze žraloků Sharks, Makazole Mapimpi.
Pro Cheetahs se – ke zklamání nás všech, kteří jsme si oblíbili klid Tiana Schoemana a úniky hvězdy 7s Rosko Specmana – v poháru místo nenašlo. Důvody jsou zřejmě spíše sportovní než jiné, protože Cheetahs jsou ekonomicky i hráčsky stabilním týmem. V SA Super Rugby unlocked a v Carrie Cupu předvádí gepardi atraktivní ragby, ale týmy ze Super Rugby poráží jen zřídka.

Pro ragby.info Petr Novotný